Известие о том, что Провал закрыли, появившееся на лентах отечественных информагентств, повергло в уныние многих любителей старины. Воистину, Пятигорск без уникального памятника природы, да еще и в курортный сезон, – это не Пятигорск. Впрочем, сегодня все уже позади и пещеру с озером сине-зеленой воды может посетить каждый. Старый Провал просто слегка пошалил…

Место это знаменитое, причем уже не одно столетие. Говорят, у народов Кавказа Провал имел дурную славу: они верили, что в нем живет страшный огнедышащий дракон-людоед, вылетающий по ночам за добычей. А во время нередких стычек русских с горцами жертвы этих схваток (и той, и другой сторон) сбрасывались в эту гиблую яму...

…Почему для съемок эпизода у Провала авторы фильма «Двенадцать стульев» выбрали расположенный здесь же, в Пятигорске, грот Лермонтова, а не сам Провал, можно теперь только гадать. Да и вообще мало кто знает о том, что надпись «Провалъ» на экране – лишь искусная имитация, вывеска. Зато все читавшие бессмертную книгу Ильфа и Петрова и видевшие первую ее экранизацию, хорошо помнят, как великий комбинатор Остап Бендер использовал известность и популярность старой пещеры для укрепления собственного финансового положения путем «отъема» денег у доверчивых граждан. Бендер продавал билеты за вход в нее под замечательным, безотказно срабатывавшим предлогом. Дескать, вырученные средства пойдут на ремонт Провала, чтобы он «не сильно проваливался».

– С одной стороны, вроде бы просто весело обыгран бесплатный вход в Провал, – рассуждает Николай Маркелов, главный хранитель государственного музея-заповедника М.Ю. Лермонтова. – А с другой, можно предположить и то, что сатириков возмутили действительно существовавшая одно время плата за вход в пещеру.

Как бы в подтверждение этих слов Николай Васильевич вынимает из папки с документами пожелтевший от времени картонный прямоугольник. На обратной стороне его – пустой бланк открытого письма, или, говоря сегодняшним языком, почтовой открытки. А на лицевой… «Курортный музей Пятигорска. Билет на вход в Провал. Цена 10 копеек. По курортным книжкам, сезонным билетам и для экскурсий – бесплатно». И дальше – заботливое предостережение посетителям: «На середину грота и к озеру ходить нельзя: из воронки бывают осыпи». Билет-открытку, считает Н. Маркелов, по-видимому, следует датировать примерно 1929 годом. Почти совпадает со временем пребывания в здешних местах великого комбинатора…

В «биографии» старой пещеры вообще очень много занятного и интересного. И речь даже не о том, что ее посещали и вполне реальные исторические фигуры – Пушкин, Лермонтов, Толстой... Хотя весьма показателен факт: кто не помнит, как детально Лермонтов описал Провал в повести «Княжна Мери», а ведь подобного внимания классиков удостаиваются не многие памятники природы. Но именно эта пещера на склоне Машука явно обладает поистине удивительной притягательностью. Провалов-то на Кавказских Минеральных Водах несколько, есть они и на Лысой горе, и на Горячей. Однако не к ним, а к воронке, через которую можно было взглянуть на лежащее в сумрачной глубине озеро, народ шел еще задолго до того, как в 1858 году на деньги купца Лазарина в глубь горы к подземному озеру был пробит горизонтальный тоннель длиной 43 метра. Находились среди отдыхающей на Водах публики и любители острых ощущений: они накрывали Провал досками и устраивали танцы над «адской бездной». Этакий экстрим образца ХlХ столетия!

Несомненным и весьма ярким свидетельством неугасающей популярности Провала можно считать и то, что памятник природы вошел… в анекдоты. Особенно нравится многим, например, такой: Штирлиц приехал в Пятигорск, и никогда он не был так близок к провалу!.. И все же главная, надо полагать, причина этой популярности – неповторимая красота пещеры. Почти как приключенческий роман читаются дошедшие до нас дневниковые записки известного ученого Федора Баталина, который в 1857 году первым осуществил спуск в глубины Провала. Из них видно, сколь трудным и опасным было это «путешествие» на канате с привязанным к нему круглым поленом (!) для сидения. Но открывшаяся внизу картина вознаградила исследователя за риск волшебным зрелищем. Громадность грота, причудливость его очертаний, необычный цвет воды озера…

Разумеется, и Петр Паллас, попытавшийся исследовать Провал еще в 1793 году (курортного Пятигорска тогда не было), и спустившийся вниз Федор Баталин, и другие ученые не столько любовались красотами, сколько изучали уникальное явление природы. Курортники – иное дело, их «задача» – получить побольше удовольствия, в том числе и эстетического. Однако же и они не чурались «научности». В упомянутой коллекции старинных почтовых открыток с видом Провала в музее-заповеднике М.Ю. Лермонтова есть одна, датируемая предположительно концом ХlХ века. Размашистым почерком на ней вот такой текст: «Голубчик Коля! Шлем наш привет из Пятигорска… Посылаю вид Провала, это оттуда берется серная вода…». Как видим, неизвестный автор делает акцент на составе воды, явно намекая на ее целебные свойства. О красотах местности он, видимо, предпочитает рассказать лично, при встрече, ибо описать их ну просто невозможно! Чудесные виды природы Кавминвод – а не только ванны и источники – и в наше время влекут к себе тысячи людей со всех концов света.

– Я сюда ехала, конечно, для лечения и отдыха, -рассказывает Анна Шайкова из Красноярска, с которой мы разговорились в двух шагах от подземного озера. – Но когда случайно услышала, что Провал закрыли, прямо расстроилась. Как так, побывать в Пятигорске и не увидеть знаменитой пещеры…

Да, в самом деле огорчительно, особенно если ты приехал впервые и издалека. Но Провал – хоть и памятник, все же не бронзовая недвижная статуя на постаменте, а живое явление природы со своим «нравом». Как и во времена исследователя Баталина, представляют опасность камни, сыплющиеся в пещеру сверху. Одна из регулярных, с периодичностью раз в 12 лет, «шалостей» Провала – подъем уровня озера до максимально допустимой отметки. Случается, вода из «чаши» выливается и течет по галерее-тоннелю. Кстати, в этом году озеро «подняли» на 1,5-2 метра грунтовые воды. Да еще вдобавок лотки, через которые идет сброс воды из озера, забились камнями и мусором. Результат – частично разрушено асфальтовое покрытие у входа в Провал, трещины в подпорной стенке и угроза оползня. Надо отдать должное коммунальщикам: сняли эту угрозу быстро, доступа к Провалу не было всего пять дней.

Наше время и здесь проявляет свои черты. Когда ремонтники для улучшения сброса воды вскрыли лоток, получилась своего рода ванна с целебной водой. Точнее, в ванну ее превратили отдыхающие, воспользовавшись возможностью «подлечиться» в… канаве. Ну на халяву, знаете ли. Подлечиться именно в кавычках, ибо проку от него – никакого. Как рассказывают старожилы Пятигорска, до 90-х годов никому и в голову не приходило принимать ванны в месте сброса воды из провала на склоне Машука. Бальнеологические процедуры были всем доступны. А когда и денег нет, и курортные услуги дороги, хоть под струю из лотка встанешь, хоть в канаву заберешься.

– Мешали нам такие любители ванн, да куда ж от них денешься, – говорит Владимир Кобзарь, первый заместитель начальника муниципального предприятия, которое управляет объектами ЖКХ и инженерными сетями Пятигорска. – Но ремонтные работы проведены на должном уровне, и теперь угрозы ни для кого нет.

Знаменитая шутка Остапа Бендера – провалу-де нужен ремонт, а для ремонта нужны деньги – оказывается, не так уж далека от действительности! Деньги для ухода за Провалом нужны немалые. Ликвидация, например, аварийной ситуации обойдется в 338 тысяч рублей. А вообще, по оценкам коммунальщиков, для безаварийного функционирования Провала требуется сегодня вложить около 28 миллионов. Это не считая 1,9 миллиона рублей, которые ежегодно должны идти на содержание памятника природы. Те же камни в воронку, бывает, осыпаются в таком количестве, что и самого озера почти не видно. Значит, надо по осени чистить его, находясь в теплой воде с запахом сероводорода при глубине озера в десять метров. Здесь нужны и специалисты опытные, и строжайшее выполнение всех правил техники безопасности.

Курортники обо всем этом не задумываются. Они сотнями продолжают ежедневно выполнять особый пятигорский «ритуал» – посещение Провала. С 90-х в пещере появился новый объект внимания – икона Пантелеимона Целителя на одной из каменных стен. До революции здесь тоже был его лик и даже майоликовый иконостас, но их при советской власти убрали. И лишь сравнительно недавно вернули икону. Правда, сам Провал ни того, ни другого не заметил. Он живет своей, измеряемой тысячелетиями жизнью и лишь позволяет людям полюбоваться на себя. А иногда и напомнить: любая красота требует заботы о ней. И хотя провал не проваливался и не собирается проваливаться, его время от времени все-таки надо ремонтировать…

Александр АЛЕКСАНДРОВ